Impactos negativos da agricultura industrial e uma alternativa

O setor agrícola utiliza a maior quantidade de terra, mas é, ao mesmo tempo, um pilar da nossa economia – um setor que fornece alimentos confiáveis e produz matérias-primas sustentáveis. O setor agrícola também desempenha um papel fundamental na preservação e no desenvolvimento do ambiente criado pelo homem. Mas uma agricultura cada vez mais intensiva traz consigo uma série de efeitos nocivos para o ambiente e insustentáveis.

A produção vegetal e animal tem um efeito profundo no ambiente em geral. São a principal fonte de poluição da água por nitratos, fosfatos e pesticidas. São também a principal fonte antropogénica de metano e óxido nitroso (N2O) e contribuem em grande escala para outros tipos de poluição do ar e da água. A extensão e os métodos da agricultura industrial, da silvicultura e da pesca são as principais causas da perda da biodiversidade mundial. Os custos externos globais dos três sectores podem ser consideráveis.

A agricultura também afecta a base do seu próprio futuro através da degradação dos solos, da salinização, da extracção excessiva de água e da redução da diversidade genética das culturas e do gado. No entanto, as consequências a longo prazo destes processos são difíceis de quantificar.

Se forem utilizados métodos de produção mais sustentáveis, os impactos negativos da agricultura no ambiente podem ser atenuados. De facto, em alguns casos, a agricultura pode desempenhar um papel importante na sua inversão, por exemplo, armazenando carbono nos solos, aumentando a infiltração de água e preservando as paisagens rurais e a biodiversidade.

Fertilizantes, estrume e pesticidas são as principais causas da poluição da água

A poluição das águas subterrâneas por produtos químicos e resíduos agrícolas é uma questão importante em quase todos os países desenvolvidos e, cada vez mais, em muitos países em desenvolvimento. A poluição por fertilizantes ocorre quando estes são aplicados de forma mais intensa do que as culturas podem absorver ou quando são lavados ou soprados da superfície do solo antes de poderem ser incorporados. O excesso de azoto e fosfatos pode lixiviar para as águas subterrâneas ou escorrer para os cursos de água. Esta sobrecarga de nutrientes causa eutrofização de lagos, reservatórios e lagoas, levando a uma explosão de algas que suprimem outras plantas e animais aquáticos.

Inseticidas, herbicidas e fungicidas também são fortemente aplicados em muitos países desenvolvidos e em desenvolvimento, poluindo a água doce com carcinógenos e outros venenos que afetam os seres humanos e muitas formas de vida selvagem. Os pesticidas também reduzem a biodiversidade, destruindo ervas daninhas e insetos e, consequentemente, as espécies alimentares de aves e outros animais.

A agricultura como causa da poluição atmosférica

A agricultura é também uma fonte de poluição atmosférica. É a fonte antropogénica dominante de amoníaco (NH3). A amônia é ainda mais acidificante que o dióxido de enxofre (SO2) e o óxido de nitrogênio (N2O). É uma das principais causas da chuva ácida, que danifica as árvores, acidifica os solos, lagos e rios e prejudica a biodiversidade.

A queima de biomassa vegetal é outra grande fonte de poluentes atmosféricos, incluindo dióxido de carbono (CO2), óxido nitroso e partículas de fumo. Estima-se que os seres humanos são responsáveis por cerca de 90% da queima de biomassa, principalmente através da queima deliberada de vegetação florestal em associação com o desmatamento e de pastagens e resíduos de culturas para promover o recrescimento e destruir habitats de pragas.

Pressões sobre a biodiversidade

A agricultura, a silvicultura e a pesca são talvez a mais significativa das pressões humanas sobre a biodiversidade da terra e do mar. A riqueza das espécies está estreitamente relacionada com a área de um habitat selvagem. À medida que a área diminui, também diminui o número de espécies que abriga, embora a um ritmo mais lento. A desflorestação, a consolidação dos campos, com a consequente redução das margens dos campos e das sebes, e a drenagem das zonas húmidas para fins agrícolas reduzem a área total disponível para a vida selvagem e fragmentam os habitats naturais. O pastoreio reduz a riqueza das espécies em pastagens.

A intensificação da agricultura acrescenta os seus próprios problemas. Os pesticidas e herbicidas destroem directamente muitos insectos e plantas indesejáveis e reduzem o fornecimento de alimentos para os animais superiores. Assim, a perda de biodiversidade não se limita à fase de desmatamento do desenvolvimento agrícola, mas continua muito tempo depois. Ela é inabalável mesmo em países desenvolvidos, onde a natureza é altamente valorizada e protegida.

Algumas das formas de vida afetadas podem ser importantes recicladores de nutrientes do solo, polinizadores de culturas e predadores de pragas. Pense nas abelhas. Outras são potencialmente uma importante fonte de material genético para melhorar as culturas domésticas e o gado.

A agricultura como fonte de alterações climáticas

A agricultura é uma importante fonte de emissões de gases com efeito de estufa. Ela libera grandes quantidades de dióxido de carbono através da queima de biomassa, principalmente em áreas de desmatamento e pastagens.

A agricultura também é responsável por até metade de todas as emissões de metano. Embora persista por um período mais curto na atmosfera, o metano é cerca de 20 vezes mais potente do que o dióxido de carbono na sua acção de aquecimento, contribuindo assim para o aquecimento global a curto prazo.

Só o gado é responsável por cerca de um quarto das emissões de metano, através da fermentação intestinal e da decomposição das excreções. À medida que o número de animais aumenta e que a criação de gado se torna cada vez mais industrial, a produção de estrume e, consequentemente, as emissões de gás metano continuam também a aumentar.

A agricultura é uma fonte importante de outro gás de efeito estufa importante: o óxido nitroso. Este é gerado por processos naturais, mas é impulsionado pela lixiviação, volatilização e escoamento de fertilizantes azotados e pela decomposição de resíduos de culturas e animais. O gado é responsável por cerca de metade das emissões antropogênicas.

A FAO espera que o duplo desafio político de garantir a segurança alimentar global para uma população em crescimento, melhorando simultaneamente o desempenho ambiental, exija o aumento da produtividade ambiental e dos recursos da agricultura, melhorando as práticas de gestão dos solos, minimizando as descargas poluentes, reduzindo os danos à biodiversidade e reforçando as políticas que evitam a utilização de subsídios à produção e aos factores de produção que tendem a prejudicar o ambiente.

Como você pode ver, a produção industrial e o consumo excessivo de carne e laticínios têm graves impactos sobre nosso clima, nosso meio ambiente e nossa saúde. Um conjunto cada vez maior de evidências científicas torna a necessidade de reduzir nossa produção e consumo de produtos de origem animal mais clara e urgente do que nunca. Em última análise, as nossas escolhas enquanto consumidores são importantes, uma vez que são um sinal importante para os produtores do que devem oferecer aos consumidores.

A agricultura biológica como alternativa à agricultura convencional

Em palavras simples, a agricultura biológica é uma actividade altamente consumidora de recursos e amiga do ambiente, orientada para o princípio da sustentabilidade. Um tema fundamental que liga muitas práticas agrícolas sustentáveis é a diversificação. “Manter a simplicidade” é um bom conselho em muitas situações, mas quando se trata de agricultura, os sistemas mais sustentáveis e produtivos são mais diversificados e complexos como a própria natureza. Isto é o oposto da agricultura industrial, que tende a manter a produção vegetal e animal separadas, com animais que vivem longe das áreas onde a sua alimentação é produzida, e culturas que crescem longe de fertilizantes abundantes de estrume. Ao longo de décadas de ciência e prática, surgiram várias práticas agrícolas sustentáveis fundamentais – por exemplo:

1) A rotação de culturas e a diversidade de culturas conduzem a solos mais saudáveis e a um melhor controlo das pragas.

2) O plantio de culturas de cobertura durante a entressafra que protegem e constroem a saúde do solo, prevenindo a erosão, reabastecendo os nutrientes do solo e mantendo as ervas daninhas sob controle, reduzindo a necessidade de herbicidas.  

3) Reduzir ou eliminar a lavoura (aragem) pode reduzir a erosão e melhorar a saúde do solo.

4) Aplicação do manejo integrado de pragas (MIP). Uma série de métodos, incluindo controles mecânicos e biológicos, podem ser aplicados sistematicamente para manter as populações de pragas sob controle, minimizando o uso de pesticidas químicos.

5) Integração de gado e culturas. Um conjunto crescente de evidências mostra que uma integração inteligente da produção agrícola e animal pode ser uma receita para fazendas mais eficientes e lucrativas.

6) Adotar práticas agroflorestais. Ao misturar árvores ou arbustos em suas operações, os agricultores podem fornecer sombra e abrigo para proteger plantas, animais e recursos hídricos, enquanto também oferecem potencialmente renda adicional.

7) Gerenciar sistemas e paisagens inteiras. Fazendas sustentáveis tratam áreas não cultivadas ou cultivadas de forma menos intensiva, tais como tampões ribeirinhos ou faixas de pradarias, como parte integrante do papel da fazenda – valorizada por seu papel no controle da erosão, redução do escoamento de nutrientes e apoio a polinizadores e outros tipos de biodiversidade.

Como você pode ver, as práticas de agricultura orgânica não são apenas mais sustentáveis do que a agricultura industrial, mas também mais diversificadas e complexas, o que pode inicialmente desencorajar os agricultores de mudarem para práticas agrícolas mais sustentáveis, mesmo quando a demanda dos consumidores aumenta. Daqui decorre que o objetivo da política governamental deve ser melhorar a qualidade, aumentar a produtividade, reduzir os custos de logística e distribuição e atender às expectativas dos consumidores em termos de qualidade, origem e preço dos produtos orgânicos. A política agrícola deve proporcionar os incentivos positivos certos, bem como os desincentivos e um quadro regulamentar claro para a transição dos agricultores de uma agricultura ambientalmente insustentável para práticas agrícolas mais sustentáveis a médio e longo prazo. É evidente que uma mudança estrutural desta magnitude tem de ocorrer de forma a garantir a segurança alimentar e a manter os preços dos produtos alimentares estáveis ao longo do caminho.

Uma solução política possível poderia, por exemplo, consistir em condicionar os subsídios públicos à agricultura. Todas as explorações agrícolas elegíveis para apoio público e subsídios poderiam ser sujeitas a uma auditoria anual de sustentabilidade com base num quadro comum de indicadores. Os resultados da auditoria seriam então utilizados para determinar o montante dos subsídios que um agricultor recebe. Quanto mais sustentável for o funcionamento de uma exploração agrícola e quanto maior for a sua produção, maior será o subsídio. Um desincentivo poderia ser tornar os agricultores responsáveis pela poluição causada pelo uso excessivo de fertilizantes ou pesticidas que prejudicam o meio ambiente. Muitos mais opções políticas, tanto incentivos quanto desincentivos, foram propostos por pesquisadores agrícolas e formuladores de políticas. Todas essas idéias políticas mostram que o governo pode intervir positivamente e introduzir políticas que ajudem a corrigir distorções no setor agrícola que atualmente levam à externalização massiva dos custos de produção no meio ambiente.

Ao mesmo tempo, há uma clara necessidade de o governo introduzir selos de produtos para a produção orgânica, os chamados selos ecológicos, que criam transparência e permitem aos consumidores identificar facilmente como um produto foi produzido. No final, a sua transparência que permite aos consumidores escolher o produto que querem e estar ciente de como um produto foi produzido.


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